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ANIMALES CURIOSOS. El escarabajo pelotero africano

Una pareja de escarabajos peloteros (Gymnopleurus sp.) (Fuente: Nick Upton/naturepl.com)
El escarabajo pelotero fue un icono en el antiguo Egipto, adornando templos, joyas y textos. Era el símbolo de un dios que hacía rodar el Sol sobre el horizonte cada día, como una enorme bola de estiércol. Hasta el día de hoy, este es el estereotipo del escarabajo pelotero, el que se hizo famoso gracias a las películas de la historia natural: un insecto negro rechoncho que camina junto con su bola maloliente.
Los escarabajos peloteros africanos Scarabaeus satyrus son criaturas increíbles. Se pasan la vida recogiendo las heces de otros animales de la sabana y convirtiéndolas en grandes bolas que pueden exceder su propio peso corporal hasta 10 veces. Los escarabajos hacen rodar sus bolas en línea recta, a pesar de cualquier obstáculo que pueda interponerse en su camino. Entierran el estiércol y lo usan como una despensa, o como un nido nutricional para sus huevos.


La capacidad de rodar una bola de estiércol en línea recta es crucial para la supervivencia de los escarabajos peloteros. Después de que crean una bola de estiércol, deben apartarla de la pila lo más rápido posible para evitar que un amigo suyo le robe el premio. No tienen tiempo para deambular ni volver accidentalmente al montón; tienen que salir de allí rápido. Una vez que la pila de estiércol esté a una distancia segura, el escarabajo pelotero la enterrará y se convertirá en alimento para la descendencia del escarabajo.

Este comportamiento, así como el hecho de que los escarabajos peloteros tienen ojos especializados que analizan la dirección de la polarización de la luz, primero llevó a los investigadores a la hipótesis de que los escarabajos podrían estar usando el cielo para navegar. Durante el día, fue fácil ver que estaban usando un patrón de luz polarizada alrededor del sol para navegar. Pero nadie sabía exactamente cómo seguían navegando por la noche.

Los científicos han descubierto que los escarabajos peloteros usan las estrellas para orientarse, y son capaces de hacerlo, incluso cuando solo se ve el brillo de la Vía Láctea u otras estrellas brillantes. Una especie africana puede incluso navegar solo a la luz de la luna, lo que los convierte en los únicos insectos que se sabe que se orientan utilizando la galaxia. 


James Hager/ robertharding/ Getty Images

Según la investigación, los escarabajos peloteros prefieren las heces omnívoras a las heces herbívoras. Una vez que la bola de estiércol se ha secado, es menos sabrosa incluso para el consumidor de caca más dedicado. Así que los escarabajos del estiércol se mueven rápidamente cuando un herbívoro arroja un regalo en el pasto.


Incluso una pequeña bola de estiércol fresco puede ser difícil de empujar ya que pueden llegar a pesar 50 veces el peso del escarabajo.

Los escarabajos masculinos necesitan una fuerza excepcional, no solo para empujar las bolas de estiércol, sino también para defenderse de los competidores masculinos. El récord de fuerza individual lo tiene el Onthphagus taurus macho, que extrajo una carga equivalente a 1.141 veces su propio peso corporal. 

Debido a que carecen de huesos, los insectos raramente aparecen en el registro fósil. Pero sí sabemos que los escarabajos peloteros existieron hace unos 30 millones de años, porque los paleontólogos han encontrado pelotas de estiércol fosilizadas del tamaño de pelotas de tenis de ese período de tiempo. 


Escarabajos prehistóricos recogieron la caca de la megafauna sud-americana: armadillos del tamaño de un automóvil, perezosos más altos que las casas modernas y un peculiar herbívoro de cuello largo llamado Macrauchenia.

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