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PREPARE: un programa para "tunear" temporalmente nuestros genes

El programa PREPARE


Desde vacunas hasta antídotos para intoxicación por medicamentos, la medicina moderna nos ha dado muchas herramientas para protegernos de las amenazas a la salud. Pero, ¿qué pasaría si tus genes pudieran aprovecharse para proporcionar una protección aún mejor? ¿Y qué pasa si esto se puede hacer de manera temporal, dando impulso a las defensas del cuerpo justo cuando lo necesitan, sin alterar su código genético?

Esto puede sonar exagerado, pero un nuevo programa creado por la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa (DARPA) tiene el objetivo de hacer justamente eso. (DARPA es la agencia estadounidense encargada de desarrollar nuevas tecnologías para el ejército). El programa explorará formas de proteger mejor a las personas contra las amenazas biológicas y químicas al "afinar" temporalmente la expresión génica; en otras palabras, "activar" o "desactivar" temporalmente los genes para fortalecer la defensa del cuerpo contra las amenazas a la salud.



Los investigadores dicen que nuestros cuerpos ya tienen cierto nivel de protección contra muchas amenazas para la salud, y esta protección está "escrita" en nuestro ADN. Pero estas defensas no siempre funcionan lo suficientemente bien como para protegernos. Por ejemplo, es posible que todavía nos enfermemos mucho a causa de la gripe a pesar de que nuestro sistema inmune trata de combatir el virus.  [Biomimicry: 7 Clever Technologies Inspired by Nature]

El cuerpo humano es sorprendentemente resistente. Cada una de nuestras células ya contiene genes que codifican un cierto nivel de resistencia a amenazas específicas a la salud, pero esas defensas incorporadas no siempre pueden expresarse de manera rápida o sólida para ser efectivas. De ahí surge PREPARE, el programa con el que la Agencia DARPA ha bautizado a esta iniciativa genética (que significa “expresión preventiva de alelos protectores y elementos de respuesta”).

PREPARE estudiará cómo apoyar esta resistencia innata dándole un impulso temporal, ya sea antes o después de la exposición [a las amenazas], sin modificaciones permanentes en el genoma.

A diferencia de las técnicas recientes de edición de genes, como CRISPR, que se centran en cambiar permanentemente el genoma cortando el ADN e insertando nuevos genes, el programa PREPARE se concentrará en técnicas que no hacen cambios permanentes en el ADN. Estas técnicas se dirigen al "epigenoma" o el sistema que controla la expresión génica. Los genes se pueden activar o desactivar haciendo modificaciones externas al ADN, que no cambian su secuencia, sino que afectan solo a la forma en que las células "leen" los genes.

Para comenzar, el programa PREPARE se enfocará en cuatro desafíos clave de salud: infección viral de influenza (gripe), sobredosis de opioides, intoxicación por organofosforados (a partir de productos químicos en plaguicidas o agentes nerviosos) y exposición a radiación gamma.

Para tener éxito, los investigadores deben superar una serie de obstáculos. Primero, deben identificar genes específicos que puedan conferir protección contra estas amenazas para la salud. Luego, trabajarán para desarrollar tecnologías que puedan modificar estos objetivos genéticos. También necesitarán desarrollar formas de entregar las tecnologías a los genes apropiados. Finalmente, los investigadores deberán asegurarse de que sus tecnologías cumplan con los estándares regulatorios para los medicamentos establecidos por la Administración de Alimentos y Medicamentos.

Aunque el programa PREPARE se enfocará en amenazas de salud específicas al principio, en última instancia, el objetivo del programa es desarrollar una plataforma con componentes comunes que se puedan adaptar a una serie de amenazas emergentes para la salud.

El programa también está trabajando con especialistas en bioética para identificar y abordar posibles problemas éticos, legales y sociales que podrían surgir con la aplicación de las nuevas técnicas.

Fuente: https://www.darpa.mil/

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