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PLÁSTICOS, una amenaza para la vida en el planeta


El material milagroso ha hecho posible la vida moderna. Pero más del 40 por ciento del plástico se usa solo una vez, y está ahogando nuestras vías fluviales.

Nadie sabe cuánto desperdicio de plástico sin reciclar termina en el océano, el último sumidero de la Tierra. No está claro cuánto tiempo le tomará a ese plástico biodegradarse completamente en sus moléculas constituyentes. Las estimaciones van desde 450 años hasta nunca.

Mientras tanto, se estima que el plástico marino mata a millones de animales marinos cada año. Se sabe que cerca de 700 especies, incluidas las amenazadas, se han visto afectadas. Algunos son dañados visibles, estrangulados por redes de pesca abandonadas o anillos desechados de seis paquetes. Muchos más probablemente sean dañados de manera invisible. Las especies marinas de todos los tamaños, desde el zooplancton hasta las ballenas, ahora comen microplásticos, los bits más pequeños que un quinto de pulgada de ancho.



Una antigua red de pesca de plástico atrapa a una tortuga boba en el Mediterráneo frente a España. La tortuga podría estirar su cuello sobre el agua para respirar, pero habría muerto si el fotógrafo no lo hubiese liberado. La "pesca fantasma" por equipo abandonado es una gran amenaza para las tortugas marinas. FOTOGRAFÍA DE JORDI CHIAS

Pero también preocupan las cosas que ninguno de nosotros puede ver: los químicos añadidos a los plásticos para darles propiedades deseables, como la maleabilidad, y las nanopartículas, aún más pequeñas que los microplásticos, presumiblemente se degradan en el medio. Esos podrían pasar a los tejidos de peces y, de ahí, a la cadena alimenticia del ser humano.

Los plásticos son polímeros: moléculas de cadena larga hechas de enlaces repetitivos o monómeros. Las cadenas son fuertes, ligeras y duraderas, lo que las hace tan útiles, y tan problemáticas cuando se desechan sin cuidado. El polímero aquí es PET, un tipo de poliéster, el material de botellas y ropa.

El crecimiento de la producción de plástico ha superado con creces la capacidad de gestión de residuos para mantenerse al día: Es por eso que los océanos están siendo invadidos. No es sorprendente que hayamos roto el sistema.

El fotógrafo liberó esta cigüeña de una bolsa de plástico en un vertedero en España. Una bolsa puede matar más de una vez: las carcasas se descomponen, pero el plástico dura y puede atragantarse o atraparse nuevamente. JOHN CANCALOS

Hay dos formas fundamentales en que la industria puede ayudar, si quiere o se la fuerza a hacerlo. 

En primer lugar, puede diseñar nuevos plásticos y nuevos productos plásticos que sean biodegradables o más reciclables. Nuevos materiales y más reciclaje, junto con simplemente evitar usos innecesarios de las cosas, son las soluciones a largo plazo para el problema del desperdicio de plástico. Pero la forma más rápida de marcar una gran diferencia es la baja tecnología: reducimos los camiones de basura y los vertederos.

Otra forma en que la industria podría ayudar: crear un impuesto mundial por cada kilo de resina plástica fabricada. El impuesto podría recaudar más de  6.000 mil millones de dólares al año que podrían utilizarse para financiar sistemas de recogida de basura en países en desarrollo. La idea nunca se entendió. Sin embargo, en el otoño de 2017, un grupo de científicos revivió el concepto de creación de un fondo global. El grupo pidió un acuerdo internacional modelado después del acuerdo climático de París.

Algunos animales ahora viven en un mundo de plásticos, como estas hienas hurgando en un vertedero en Harar, Etiopía. Escuchan los camiones de basura y encuentran gran parte de sus alimentos en la basura. FOTOGRAFÍA DE BRIAN LEHMANN

DATOS QUE IMPACTAN

1. Más de 5 billones de piezas de plástico ya están flotando en nuestros océanos.

2. En todo el mundo, el 73 por ciento de la basura de la playa es de plástico: filtros de colillas de cigarrillos, botellas, tapas de botellas, envoltorios de alimentos, bolsas de supermercado y contenedores de poliestireno.

3. La producción mundial de plástico ha aumentado exponencialmente de 2,3 millones de toneladas en 1950 a 162 millones en 1993 a 448 millones en 2015.

4. Para 2050, prácticamente todas las especies de aves marinas del planeta comerán plástico.

5. A partir de 2015, se generaron más de 6.900 millones de toneladas de desechos plásticos. Alrededor del 9 por ciento de eso se recicló, el 12 por ciento se incineró y el 79 por ciento se acumuló en vertederos o en el medio ambiente.

6. En todo el mundo, se venden casi un millón de botellas de bebidas de plástico por minuto.

7. Estimaciones de cuánto tiempo dura el plástico desde 450 años hasta siempre.

8. El mercado más grande para los plásticos hoy en día es el material de empaquetado. Esa basura ahora representa casi la mitad de todos los desechos de plástico generados en todo el mundo, la mayor parte nunca se recicla ni se incinera.

9. Hasta el momento, se ha informado que unas 700 especies de animales marinos han comido o se han enredado en plástico.


10. Más del 40 por ciento de plástico se usa solo una vez, luego se arroja.



La Ciudad de Comercio Internacional de Yiwu, en la provincia de Zhejiang, en el este de China, es el mercado al por mayor más grande del mundo para artículos pequeños y una fiesta para los ojos del plástico. Más de 70,000 stands, ubicados en una serie de edificios conectados, venden de todo, desde piscinas inflables hasta utensilios de cocina y flores artificiales. Para el fotógrafo Richard John Seymour, el mercado se sentía completamente familiar, porque sus productos se encuentran en todas partes, y resulta llamativo debido al enorme volumen. China es el mayor productor de plástico, representa más de un cuarto del total mundial, y gran parte de él se exporta al resto del mundo.
FOTOGRAFÍA DE RICHARD JOHN SEYMOUR


El plástico de la A a la Z

El mundo del plástico contiene muchos términos confusos. Incluso el consumidor de plástico bien intencionado puede tener dificultades para distinguir los plásticos "buenos" de los malos. Así que hemos preparado un breve glosario para ayudar a desmitificar parte de la terminología.

Aditivos
Los productos químicos que se agregan durante la fabricación de productos plásticos para hacerlos más resistentes, más seguros, más o menos flexibles y que imparten una gama de otras características deseadas se conocen como aditivos. Los aditivos comunes incluyen repelentes de agua, retardantes de llama, refuerzos, suavizantes, pigmentos e inhibidores de UV. Algunos de estos aditivos pueden contener sustancias potencialmente tóxicas.

Biodegradable
Un producto biodegradable debe descomponerse en materias primas naturales por microorganismos dentro de un período de tiempo razonable. El "biodegrado" es más exhaustivo que "descomponer" o "degradar": cuando hoy en día se dice que muchos plásticos "se descomponen", simplemente se convierten en pedazos de plástico más pequeños. No existe un estándar ampliamente aceptado para etiquetar un producto como "biodegradable", lo que significa que no hay una forma clara de definir lo que significa, y los fabricantes lo aplican de manera inconsistente. Algunos países están prohibiendo el término hasta que se acuerde un estándar claro.


Filipinas es el tercer mayor contribuyente a los plásticos oceánicos en el mundo. Aquí, la basura está ordenada. FOTOGRAFÍA DE RANDY OLSON

Bioplásticos
Este término muy flexible se utiliza actualmente para todo un espectro de plásticos, que abarca tanto los plásticos basados ​​en combustibles fósiles como biológicos que son biodegradables y plásticos de base biológica que no son biodegradables. En otras palabras, no hay garantía de que un "bioplástico" se fabrique a partir de una fuente de combustible no tóxico y no fósil, o que se biodegradará. 

Compostable
Para que un objeto sea compostable, debe poder descomponerse en sus elementos naturales (o biodegradarse) dentro de un "entorno de compostaje razonable", que es variable. Algunos plásticos son compostables, aunque la mayoría no lo son. En cambio, requieren la aplicación  de mucho calor concentrado en un tiempo específico para poder biodegradarse por completo (ejemplo, la quema en incineradoras para "evitar" dioxinas).

Existen estándares y certificaciones para plásticos compostables (los que se biodegradan en un ambiente de compostaje), pero la mayoría solo están certificados para compostaje a escala industrial, que alcanza al menos 130 grados ... Los plásticos compostables forman parte de los programas de compostaje de restos de alimentos residenciales y comerciales en las principales ciudades pero estos programas no están disponibles en todas partes, y algunos composteros solo aceptan alimentos por temor a la contaminación.

Después de que se hayan lavado las hojas de basura de plástico transparente en el río Buriganga, en Dhaka, Bangladesh, Noorjahan las extiende para que se sequen, volteándolas con regularidad, mientras también atiende a su hijo, Momo. El plástico eventualmente se venderá a un reciclador. Menos de un quinto de todo el plástico se recicla en todo el mundo. En los EE.UU. es menos del 10 por ciento.

Redes fantasma/pesca/equipo
Los aparejos de pesca, muchos de ellos hechos de plástico, que han sido abandonados, desechados o perdidos a menudo se llaman engranajes fantasma. Esto incluye redes, líneas, trampas, boyas y otro material. Estos desechos pueden enredar y matar la vida marina, incluidas las tortugas, ballenas, tiburones, delfines, focas, peces y aves marinas. También puede "asfixiar" el coral. Una estimación dice que cientos de miles de toneladas de aparejos de pesca se dejan en el océano cada año.

Microplásticos
Los microplásticos son partículas de plástico que miden menos de cinco milímetros en su dimensión más larga. Hay dos tipos de microplásticos: primario y secundario.

Los microplásticos primarios incluyen pellets de resina que se funden para fabricar productos de plástico, también conocidos como nurdles, y microperlas añadidas a productos como cosméticos, jabones y pasta de dientes como abrasivos. Los microplásticos secundarios son el resultado de la fragmentación de artículos plásticos más grandes. Las microfibras son filamentos de plástico individuales que se tejen para hacer telas como poliéster, nylon, acrílico, etc. El desgaste y el desgarro regulares liberan microfibras en el aire y el agua.

Recogida de plásticos en los fondos de aguas continentales

Basura oceánica
Gracias a la acción de las corrientes oceánicas, los desechos marinos a menudo se acumulan dentro de los "giros" oceánicos, formando lo que se conoce como "parche" de basura. En los giros más grandes, estos "parches" pueden abarcar un millón de millas cuadradas. La mayoría del material es de plástico.

El término parche es un nombre inapropiado ya que sugiere basura tan gruesa que se asemeja a islas flotantes. En realidad, los parches se parecen más a una sopa picante, porque la mayor parte de los desechos son microplásticos y porque la basura se encuentra en toda la columna de agua, en lugar de simplemente flotar en la superficie. Una de las concentraciones más grandes de desechos marinos se llama Gran Parche de Basura del Pacífico (o Parche de Basura del Pacífico Oriental) y se encuentra entre California y Hawai en el Océano Pacífico Norte.


Circulaciones oceánicas
Hay cinco giros principales en la Tierra, que son sistemas grandes de corrientes oceánicas rotatorias creadas por vientos y mareas globales: los giros del Pacífico Norte y Sur, los giros del Atlántico Norte y Sur y el Giro del Océano Índico. Los giros recogen y concentran desechos marinos en grandes parches de basura. Todos los giros principales actualmente tienen parches de basura, y nuevos parches se encuentran con frecuencia en giros más pequeños.

Las corrientes marinas arrojan los plásticos sobre nuestras playas

PET
El PET, o tereftalato de polietileno, es uno de los polímeros o plásticos más utilizados. Es un plástico claro, fuerte y liviano que pertenece a la familia del poliéster. Se utiliza para fabricar artículos domésticos comunes, como fibras, telas, botellas de bebidas y frascos de alimentos.

Polímeros
Los plásticos, también llamados polímeros, se producen al unir pequeños bloques de construcción o celdas unitarias. Esos bloques de construcción, que los químicos llaman monómeros, están formados por grupos de átomos que se derivan de productos naturales o por la síntesis de productos químicos primarios del petróleo, el gas natural o el carbón. Para algunos plásticos, como el polietileno, la unidad de repetición puede ser solo un átomo de carbono y dos átomos de hidrógeno. Para otros plásticos, como nylons, la unidad de repetición puede involucrar 38 o más átomos. Una vez ensambladas, las cadenas de monómeros se vuelven fuertes, ligeras y duraderas, lo que las hace tan útiles, y tan problemáticas cuando se desechan sin cuidado.



Reciclado en secuencia única
Un sistema en el que todos los materiales reciclables -periódico, cartón, plástico, metal, vidrio- se colocan en una sola bandeja para el reciclaje. Los materiales reciclables se clasifican en el centro de reciclaje por máquinas y a mano en lugar de por los propietarios. Este enfoque tiene pros y contras. Los partidarios dicen que aumenta la participación en el reciclaje por parte del público, pero los detractores dicen que conduce a una mayor contaminación, lo que hace que algunos reciclables terminen en vertederos, y es más costoso de procesar.

Plásticos de un solo uso
Los productos de plástico diseñados para usarse una sola vez, como las bolsas de supermercado delgadas y el "film transparente" que sella todo, desde comida hasta juguetes, se conocen como plástico de un solo uso. Alrededor del 40 por ciento de todos los plásticos no fibrosos producidos se utilizan para el envasado. Los ambientalistas a menudo alientan a las personas a reducir el uso de plásticos de un solo uso y, en cambio, optan por artículos de uso múltiple más duraderos, como botellas de agua de metal o bolsas de algodón.

BUENAS PRÁCTICAS PARA RECICLAR PLÁSTICOS




Fuentes: National Geographic; Greenpeace; The Huffingtonpost; https://serc.carleton.edu/NAGTWorkshops/health/case_studies/plastics.html; http://www.earthtimes.org/pollution/plastic-contamination-atlantic-ocean/377/

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